Virgin Galactic llevó a cabo su último vuelo con la nave espacial VSS Unity este sábado 8 de junio antes de iniciar una pausa de dos años en sus operaciones comerciales. Este descanso temporal le permitirá a la empresa del multimillonario Richard Branson, de 73 años, concentrarse en el desarrollo de una nueva generación de naves más eficientes, conocidas como la Clase Delta, que comenzarán a operar entre el 2025 y 2026.

Las Clase Delta prometen mejorar la rentabilidad de los vuelos, con hasta seis pasajeros, para asegurar demanda en la era del turismo espacial. Virgin Galactic espera lograr 125 despegues al año y ganarle así la competencia al magnate Jeff Bezos, quien fundó Blue Origin.

¿Cómo fue el vuelo ‘Galactic 07’, el último de Virgin Galactic?

El vuelo, denominado ‘Galactic 07’, despegó desde Spaceport America, en Nuevo México. El avión portador ascendió durante unos 50 minutos hasta alcanzar una altitud de 13.582 metros, momento en el cual liberó a la nave espacial VSS Unity. Unity, con dos pilotos y cuatro pasajeros a bordo, encendió su motor y se impulsó verticalmente hasta casi 88 kilómetros de altitud y superó el límite de 80 kilómetros que el Ejército estadounidense considera el inicio del espacio. Los pasajeros experimentaron varios minutos de ingravidez y pudieron ver la curvatura de la Tierra antes de regresar a la pista de aterrizaje.

Entre los pasajeros estaba Tuva Atasever, de Turquía, designado por Axiom Space para realizar diversas pruebas científicas. Atasever llevaba sensores, a fin de recopilar datos cerebrales, y dos inyectores de adrenalina que ayudarían a examinar los efectos de la microgravedad. Además, el vuelo transportó experimentos de las universidades Purdue y Berkeley, de los Estados Unidos, que incluían investigaciones sobre el comportamiento de los propulsores y nuevas tecnologías de impresión 3D en condiciones de baja gravedad.

Otros pasajeros incluyeron a Andy Sadhwani, ingeniero de propulsión en SpaceX; Irving Izchak Pergament, promotor inmobiliario y piloto; y Giorgio Manenti, asesor de inversiones en la industria hotelera y de restauración.

Imagen del vuelo 'Galactic 07', de Virgin Galactic, que pertenece a la misión 12. Foto: Virgin Galactic/X

Imagen del vuelo ‘Galactic 07’, de Virgin Galactic, que pertenece a la misión 12. Foto: Virgin Galactic/X

Las naves Clase Delta, el futuro del turismo espacial

El CEO de Virgin Galactic, Michael Colglazier, destacó el éxito del vuelo ‘Galactic 07’ como un hito importante y un punto de inflexión para la empresa. Este fue el segundo vuelo de la compañía en 2024 y el número 12 en su historia. Hace un año, Virgin Galactic llevó a sus primeros clientes al espacio durante la misión ‘Galactic 01’, transportando tres tripulantes de la Fuerza Aérea Italiana y el Consejo Nacional de Investigación de Italia

Colglazier anunció que esta sería la última misión de la VSS Unity, que será sustituida por las naves de la Clase Delta. Estas nuevas naves, diseñadas para mejorar la rentabilidad y aumentar la frecuencia de los vuelos espaciales, tendrán capacidad para albergar hasta seis pasajeros.

Virgin Galactic planea construir inicialmente dos naves Clase Delta, con pruebas de vuelo programadas para 2025 y una meta de hasta 125 vuelos por año.

Nave de Virgin Galactic separándose de la nodriza para pasar por encima del Spaceport America en 2021. Foto: Patrick T. Fallon/AFP

Nave de Virgin Galactic separándose de la nodriza para pasar por encima del Spaceport America en 2021. Foto: Patrick T. Fallon/AFP

Virgin Galactic vs. Blue Origin: ¿qué empresa construirá las mejores naves?

En el competitivo campo de los vuelos suborbitales, Virgin Galactic, de Richard Branson, compite con Blue Origin, la empresa de turismo espacial fundada por Jeff Bezos. A medida que Virgin Galactic se prepara para lanzar sus naves de cuarta generación, sigue consolidando su liderazgo en la investigación científica en microgravedad.

El éxito del vuelo ‘Galactic 07’ y el desarrollo de la Clase Delta reflejan el compromiso de Virgin Galactic con la innovación y la exploración espacial, inspirando a futuras generaciones a soñar con alcanzar las estrellas.

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